Tra le nazioni industrializzate, gli americani hanno il peggior rapporto con l'aritmetica e la matematica. Secondo uno studio del Pew Research del 2015, in un campo di 72 paesi, i quindicenni americani hanno ottenuto il 39 ° posto in punteggi in matematica.

Quei quindicenni crescono fino a diventare adulti americani che non sanno fare matematica semplice.

Uno studio di ricerca sulla rivista Education rileva che il 71% degli americani non è in grado di calcolare il chilometraggio del gas, il 58% non è in grado di calcolare la mancia e il 78% non ha le competenze per calcolare gli interessi sui prestiti. In che modo le persone gestiscono questi calcoli di routine quando non hanno idea di come eseguirli? La ricerca suggerisce che stimano e "stimolano" la loro stima. In altre parole, pagano troppo. Immagina quanti soldi perdono evitando la semplice matematica.

I bambini di pochi mesi hanno (molto) abilità matematiche di base. Quando questi bambini saranno abbastanza grandi per entrare al college, tuttavia, l'80% riferirà l'ansia matematica ai ricercatori. Cosa sta causando l'epidemia di ansia matematica?

La ricerca è chiara: siamo noi - genitori e insegnanti.

In un certo senso, l'ansia matematica è contagiosa. I genitori e gli insegnanti che sono in ansia per la matematica trasmettono facilmente quell'ansia ai loro figli e studenti.

Ad esempio, i ricercatori che hanno scritto sul Journal of Cognition and Development hanno scoperto che i genitori che soffrivano di ansia per la matematica tendevano ad avere bambini che soffrivano anche di ansia per la matematica, ma solo se i genitori li aiutavano a fare i compiti. Più i genitori aiutavano, più grave era l'ansia matematica dei loro figli.

In effetti, i ricercatori hanno scoperto che oltre la metà di coloro che riferiscono ansia matematica lo ricordano a partire da un episodio specifico di umiliazione pubblica a scuola o a casa. Ad esempio: andare in bianco di fronte alla classe, essere chiamato stupido quando si hanno difficoltà con un problema, o avere un insegnante o un genitore che gira le spalle frustrato quando si cerca di aiutare. Esperienze come queste si traducono in "dolore sociale". È lo stesso tipo di dolore che si prova dopo una rottura romantica, la sospensione dal lavoro o dalla scuola o quando subiscono atti di bullismo da parte di altri.

Quando il dolore sociale legato alla matematica si verifica abbastanza spesso, qualsiasi cosa associata alla matematica - numeri, formule, persino la vista di un libro di testo di matematica - genera paura e terrore. È automatico e quando succede, il nostro cervello entra in modalità difesa. Una risposta alla minaccia. Una delle principali caratteristiche della risposta alla minaccia è l'ipervigilanza: la scansione dell'ambiente con tutti i nostri sensi per individuare la fonte della minaccia.

La normale funzione cerebrale si ferma a questo punto e una delle prime cose da fare è la memoria di lavoro.

La memoria di lavoro (o memoria a breve termine) è la nostra capacità di conservare contemporaneamente nella nostra mente frammenti di informazioni discreti. La maggior parte dei ricercatori cognitivi ritiene che non possiamo ricordare più di quattro cifre numeriche alla volta. Questo è il motivo per cui le compagnie telefoniche presentano numeri di telefono a dieci cifre come due gruppi di tre cifre e una di quattro cifre e gli istituti finanziari suddividono i numeri di conto in gruppi di quattro. Creando "blocchi" di punti dati, combiniamo i numeri in porzioni che possiamo conservare nella nostra memoria cosciente.

La matematica è un esercizio nella memoria di lavoro. Ad esempio, quando moltiplichiamo 23 x 2 nella nostra mente, prima moltiplichiamo 2 x 3 e teniamo il prodotto di sei nella nostra memoria di lavoro mentre moltiplichiamo 2 x 2 per un prodotto di 4. Quindi, uniamo quattro e sei per una soluzione di 46.

Nel suo libro The Emotional Brain, il neurologo Joe LeDoux spiega cosa succede nel nostro cervello quando proviamo ansia. Quando incontriamo qualsiasi situazione - diciamo, un quiz di matematica - la memoria di lavoro contiene l'immagine associata. Cerca simultaneamente una corrispondenza nella nostra memoria a lungo termine.

Se a quell'immagine sono associate forti emozioni negative, si attiva l'amigdala (il centro della paura del nostro cervello). Immediatamente, una catena neurologica di eventi viene messa in moto. I circuiti neurali attivano l'area di funzionamento esecutivo della corteccia prefrontale e la memoria di lavoro si sposta immediatamente per valutare l'ambiente per le minacce. Allo stesso tempo, l'amigdala invia un segnale al talamo rilasciando ormoni dello stress che danno inizio a un istinto di combattimento o di volo. Riesci a immaginare di affrontare un problema di algebra mentre cerchi di tenere sotto controllo la tua lotta o la tua fuga?

L'ansia compromette la memoria di lavoro in modo tale che anche l'aritmetica di base diventa una grande sfida. È importante ricordare che tutto ciò sta accadendo in un contesto sociale: un'aula. La risposta alla paura che sperimentiamo in situazioni sociali è simile alla risposta che proveremmo se stessimo per essere vittima di un incidente d'auto.

Il neurologo Matthew Lieberman ha scritto un libro meravigliosamente informativo sulle relazioni sociali e sul cervello, Social: Why Our Brains sono Wired to Connect. In una serie affascinante di esperimenti di risonanza magnetica, Lieberman scopre che la stessa struttura cerebrale coinvolta nell'elaborazione del dolore fisico elabora anche il dolore del rifiuto sociale. Incredibilmente, ha scoperto che i rimedi antidolorifici da banco (Tylenol, ad esempio) diminuiscono la sensazione di dolore sociale, misurata sia da rapporti soggettivi dei partecipanti che da misure oggettive dell'attività cerebrale.

Gli esperimenti di Roy Baumeister che esaminano la relazione tra dolore sociale e funzionamento cognitivo sono particolarmente rivelatori, descrive Lieberman. Baumeister diede ad alcuni dei suoi soggetti una falsa valutazione indicando che non si sarebbero mai sposati e probabilmente avrebbero avuto pochi amici. Ha quindi usato domande sul QI e sul GRE per rilevare i cambiamenti nel funzionamento intellettuale. I soggetti hanno indotto a credere che avrebbero condotto vite socialmente isolate con un punteggio inferiore del 20% circa nelle domande sul QI e del 30% inferiore nelle domande GRE rispetto ai soggetti che non hanno ricevuto una previsione di rifiuto sociale.

Se un sottile suggerimento di rifiuto sociale ha un effetto così drammatico sulla cognizione, immagina l'effetto che devono avere anni di ansia matematica. Episodi isolati di imbarazzo e umiliazione associati all'aritmetica possono avere effetti devastanti sulla capacità di fare matematica molti anni dopo che si verificano.

Procrastinare e correre anche se i calcoli - i due principali motivi per una scarsa performance in matematica - sono solo modi per evitare il dolore, non segni di difetti del personaggio come la pigrizia o l'apatia. Questi sono anche comportamenti che frustrano maggiormente gli insegnanti. Ma quando ci pensi dal punto di vista della persona con ansia matematica, hanno perfettamente senso. Per loro, la matematica è dolorosa. Fa male. L'esposizione a qualsiasi tipo di attività correlata alla matematica ricorda i ricordi del dolore sociale: l'abuso verbale di un insegnante di fronte ai compagni di classe o l'umiliazione molto pubblica di oscurarsi alla lavagna.

Quindi, come possiamo aiutare le persone alle prese con l'ansia matematica? Un modo è educare i nostri bambini e studenti sui miti matematici comuni.

Mito matematico n. 1: il successo matematico richiede alta intelligenza

Cerchiamo di infondere fiducia dicendo agli studenti che sono intelligenti quando rispondono correttamente a una domanda di matematica. Sebbene insegnanti e genitori abbiano le migliori intenzioni, questo feedback può facilmente indurre uno studente a pensare di essere stupido quando sbaglia la domanda successiva. Ogni risposta sbagliata è un rinforzo negativo, sottolineando l'idea che "Sono stupido in matematica" e istituendo lo studente per il fallimento continuo.

Invece di associare le abilità matematiche all'intelligenza e la mancanza di abilità matematiche con la mancanza di intelligenza, sottolinea la pratica e lo studio. Quando gli studenti ottengono una risposta corretta, sottolinea le cose che possono controllare, come la pratica di problemi campione o il controllo del loro lavoro, non qualcosa fuori portata come l'intelligenza innata.

"Giusto! Buon lavoro. Devi esercitarti. Posso sempre dirlo. "

"La matematica è come tutto il resto: teoria del dieci percento, pratica del novanta percento."

"Non esercitarti fino a quando non avrai capito bene. Fai pratica fino a quando non puoi sbagliare. "

Mito matematico n. 2: non devi mai sbagliarti

Le persone con ansia matematica non tollerano gli errori. Si rimproverano quando dimenticano di portare un tre o scendono di un decimale. Vedono il successo e il fallimento come i soli esiti possibili di una domanda di matematica. A loro avviso, non esiste altra opzione, quindi ogni operazione matematica è un'opportunità per un successo fugace o per scandagliare le profondità di nuove umiliazioni.

Insegnanti e genitori possono aiutare gli studenti a superare questo mito non permettendo loro di fallire. Trova qualcosa di positivo in ogni "fallimento". Trova qualcosa da lodare in ogni risposta errata.

“Quindi cosa succede se si è fuori di un punto decimale? Hai fatto il calcolo correttamente, e questa è la parte difficile. Mettere il punto decimale nel posto giusto è facile accanto al calcolo di una formula. Lo capirai. "

"Che cosa vuoi dire con non farai mai matematica? Due settimane fa, a malapena sapevi quale fosse una frazione e ora le stai moltiplicando! È piuttosto impressionante anche se stai commettendo errori ".

“Ogni volta che ottieni una risposta sbagliata hai anche l'opportunità di imparare a non ripetere l'errore. Va bene fare più di un errore prima di imparare come farlo bene. Come pensi di aver imparato a camminare? ”

Mito matematico n. 3: devi essere veloce

No, non è necessario essere veloci. Devi essere metodico. Fai il problema, quindi fai la prova. L'intero motivo per fare la prova è vedere se la risposta originale è corretta. Se non è corretto, cerca un errore nell'equazione e nei tuoi calcoli.

Essere di fretta si presta a sentimenti di ansia, quando la chiave per fare bene in matematica è essere rilassati. Non c'è fretta su questo. Incoraggia gli studenti ad andare a un ritmo lento, anche piacevole. Questo introduce l'idea che la matematica può essere divertente.

Inoltre, va bene fare delle pause, che si tratti di brevi escursioni su un sito di social network o di una breve passeggiata. Il nostro cervello è come qualsiasi altra parte del nostro corpo. Si affatica per uso. Incoraggia gli studenti a studiare sodo per non più di circa 20 minuti di seguito. Costringersi a studiare più a lungo di questo rende l'apprendimento più difficile.

Gli insegnanti dovrebbero evitare le prove a tempo. Cosa misurano comunque i test cronometrati? I punteggi riflettono le abilità matematiche o sono una misura migliore dei livelli di ansia e della gestione della frustrazione? I test a tempo non hanno alcuna relazione con le sfide matematiche che gli studenti dovranno affrontare nel mondo reale. Fanno poco più che creare ansia e punteggi più bassi. Evitali. Invece, predica le virtù di un approccio lento e metodico ai problemi di matematica.

Mito matematico n. 4: sai quanto sei bravo confrontandoti con gli altri

I ricercatori scoprono che gli studenti hanno uno di questi due orientamenti: un orientamento alla performance e un orientamento alla padronanza.

Gli studenti nell'orientamento alla performance misurano la propria performance confrontandosi con gli altri o confrontando criteri stabiliti. Gli studenti con un orientamento alle prestazioni tendono a soffrire di ansia matematica più spesso e con maggiore gravità rispetto agli studenti con un orientamento di padronanza.

Gli studenti con un orientamento alla padronanza sono motivati ​​ad apprendere dal valore intrinseco dell'apprendimento o dalla soddisfazione personale di conoscere abilità utili.

L'istruzione formale valuta gli studenti esclusivamente dal punto di vista delle prestazioni. In questa visione tradizionale, gli studenti competono tra loro contro criteri stabiliti. L'approccio garantisce quasi che una buona parte degli studenti dovrà affrontare enormi sfide di apprendimento.

Le buone notizie? I genitori e gli insegnanti possono facilmente affrontare questo problema aiutando gli studenti ad adottare un orientamento di padronanza. Gli adulti dovrebbero enfatizzare i miglioramenti nel tempo per i singoli studenti. Il messaggio dovrebbe essere non di concorrenza, ma di crescita.

Mito matematico n. 5: scarse abilità matematiche sono segni di un disturbo dell'apprendimento

L'unico comprovato disturbo dell'apprendimento che colpisce le abilità matematiche è la discalculia. Le persone con questa condizione spesso non si rendono conto di ciò che rappresenta un numero: la quantità di qualcosa nel mondo. Potrebbero non capire il concetto di una quantità più grande di un'altra o che il numero "5" si riferisce a cinque cose diverse.

La discalculia è molto rara. Le persone che pensano di averlo molto probabilmente hanno ansia matematica da varietà da giardino. L'unico modo per essere sicuri è attraverso test completi. Tuttavia, se uno studente dimostra di poter migliorare le proprie capacità anche minimamente, probabilmente non ha una disabilità legittima.

Lo studio e la pratica sono l'unico modo per imparare la matematica. Più insegnanti e genitori più divertenti e gratificanti possono farlo, migliori saranno le prestazioni degli studenti.

Alcuni consigli di chiusura per riassumere:

  • Festeggia i successi, non importa quanto piccoli.
  • Sottolinea l'importanza dello studio e della pratica sull'intelligenza innata.
  • Scoraggiare lunghe sessioni di studio ininterrotte. Siamo buoni solo per circa 20 minuti di intenso studio.
  • Incoraggiare una mentalità di padronanza. Lo studente è in competizione con se stesso, non con altri studenti o con un orologio.
  • Dai un'occhiata ai libri sopra menzionati: Social: perché i nostri cervelli sono collegati per connettersi e The Emotional Brain.